Guía de viaje de Masai Mara

Cachorros de gato reales del Masai Mara: este es el mejor reality show del planeta

Todas las fotos son cortesía de Kait Hanson

Alguien llama a Andy Cohen de Bravo y le hace saber que un nuevo reality show está en orden. Como no somos gatitos, estos adorables cachorros felinos tienen narraciones fascinantes.

Después de un vuelo de cincuenta minutos desde Nairobi, bajé del avión de 10 plazas y caminé hacia mi nuevo hogar durante la semana: un vehículo al aire libre 4 × 4 equipado con seis asientos para pasajeros. Mientras nos alejábamos de la pista de aterrizaje, el polvo se arremolinaba en el suelo agrietado y saqué la bufanda que estaba usando sobre mi nariz y boca. Conduciendo hacia el campamento base, nuestra guía comenzó a reducir la velocidad del vehículo cerca de un árbol justo cuando una leona levantó la cabeza del ruido del motor del automóvil. A medida que nos acercamos, me di cuenta de que cada mechón de bronceado era una leona, al menos seis, que disfrutaba de la sombra del ardiente sol del este de África. El sudor corría por mi espalda mientras tomaba fotos de los magníficos animales que parecían tan contentos siendo observados por todos en nuestro automóvil. Nuestro guía habló sobre este orgullo como si fueran parientes y compartió detalles sobre la cicatrización notable en el ojo y por qué se posicionan en un cierto patrón. Nos alejamos cuando el graznido de un pájaro llamó por encima, señalando a un oído entrenado que un depredador podría estar al acecho. No pasaron diez minutos en mi tiempo en la reserva y entendí, esta es la magia del Masai Mara.

Ubicado dentro de los famosos Reserva Nacional Masai Mara en el suroeste de Kenia se encuentra el Olare Motorogi Conservancy, un tramo de 35,000 acres que alberga a algunos de los animales más impresionantes del planeta. En una asociación con más de 250 propietarios, tanto privados como turísticos, la conservación se gestiona de manera integral y refleja la cultura Masai, maximizando los beneficios derivados de la conservación y la educación en la vanguardia del turismo. Claramente, la tierra y los animales siempre son lo primero.

Los ancianos dentro de la comunidad local deciden dónde y cuándo las parcelas de tierra serán controladas por el ganado, creando a su vez un hábitat para los herbívoros de pasto corto. Todos los caminos dentro de la conservación se construyeron con la premisa de minimizar el impacto del medio ambiente circundante al tiempo que permiten a los visitantes la oportunidad de disfrutar de la vida silvestre y los alrededores. Cinco campamentos de huella mínima se ubican dentro de la frontera de conservación y cada campamento aplica una estricta política de avance ecológico (piense en la eliminación adecuada de desechos y agua y minimice el uso de energía), asegurando la menor huella ambiental posible.

Los guías dentro del Masai Mara, muchos de los cuales crecieron dentro de la región, entienden que solo cuidando la tierra puede prosperar la población de vida silvestre.

Cachorro de león
Guepardo con cachorros
Cheetah Cub

“Nuestra conservación es tan hermosa y atrae a turistas de todo el mundo. Es nuestro trabajo proteger la tierra y los animales en ella. Al hacerlo, beneficia a las generaciones futuras ", dijo Levi Kipkoech Cheriyot, un KPSGA (Kenya Professional Safari Guides Association) Guía certificada en bronce con seis años de experiencia como guía. Pruebas rigurosas que incluyen la identificación ciega de plantas, huesos y materia fecal de todo Kenia (no solo el parque o la reserva de la casa) y el KPSGA otorga una prueba de opción múltiple en cada nivel (Bronce, Plata y Oro) crear un estándar de la industria en guía de vida silvestre.

Un grupo específico ha atraído a viajeros a Mara año tras año: los grandes felinos de la reserva.

La reputación de Masai Mara como el principal destino para la observación de gatos ha atraído a los amantes de los animales durante décadas. Como uno de los parques en África Oriental con la mayor densidad de poblaciones felinas, la BBC eligió a Mara para filmar Big Cat Diary, un documental de 9 temporadas sobre grandes felinos africanos que debutó en 2002.

Si bien los fotógrafos y camarógrafos han compartido imágenes cautivadoras de las especies que llaman hogar a estas llanuras africanas en un esfuerzo por educar e inspirar, ¿qué pasa con las historias detrás de la lente?

Los guías Levi Cheriyot y Duncan Lenjirr, un guía certificado por KPSGA Silver con 12 años de experiencia como guía, acordaron compartir las historias detrás de estas colas. Al conocer la tierra, observar los movimientos de los animales, las marcas y el comportamiento, los guías experimentados pueden compartir información sobre los animales que se están viendo.

¿Algo que está claro al hablar con estos profesionales experimentados? Las hembras corren la sabana. De hecho, los leones, guepardos y leopardos que llaman hogar a Olare Motorogi se consideran celebridades de la comunidad local, ya que sus linajes y lazos familiares se han seguido de cerca durante muchos años.

Orgullosos poderosos

El depredador más reconocible es el león, y al verlos en el horizonte resulta fácil para los guías que saben vigilar las grandes crines de machos entre la hierba y las zanjas bajas para las hembras con bebés. Un estudio realizado por el Programa de conservación de depredadores de Mara en 2014 mostró una población de 420 leones en la región del Gran Mara, que es más alta que muchas otras regiones de África. Dada esta información, no debería sorprendernos que haya múltiples orgullos de leones en Masai Mara, cada uno compitiendo por el dominio social.

Dentro de la conservación, hay tres orgullos principales: Monlinko, Dikdik y Motorogi, cada uno compuesto por múltiples hembras y cachorros que permanecen en los territorios que marcan como propios. Las hembras dentro de cada orgullo trabajan juntas para criar a los cachorros y a menudo asumen roles rotativos dentro del orgullo (caza, lactancia, etc.). Si bien ver a un cachorro juguetón ocupa un lugar destacado en la mayoría de las listas de safari, las mamás vigilan a sus crías, a menudo las esconden en arbustos o zanjas donde se ocultan más fácilmente de los depredadores que acechan como los búfalos.

León
Cachorro de león 5

Los leones machos, que viajan en manadas conocidas como coaliciones, permanecen cerca de sus manadas durante las temporadas de apareamiento y son fácilmente distinguibles para las guías por tamaño, color y forma de sus crines. La melena de un león también revela la edad, donde el cabello más corto es a menudo una indicación de la juventud.

“Las hembras cazan, nacen y crían a las crías, pero sabrás cuando los machos están cerca, rugirán. Es un mecanismo utilizado para afirmar el dominio y proteger el orgullo ". —Levi Cheriyot

Si bien los leones y las leonas son fácilmente reconocibles, los visitantes a menudo pueden confundir a los guepardos con leopardos y viceversa. El patrón de pelaje y la estructura facial son dos diferenciadores, pero Levi y Duncan compartieron que, para las guías, la estructura corporal y los patrones de comportamiento son las características más reveladoras para detectar a estos gatos desde la distancia.

Una reina en la conservación

Con largas patas construidas para la velocidad y persiguiendo presas y penetrantes ojos de color ámbar, la población de guepardos de Mara ha sido estudiada por investigadores de vida silvestre durante años para comprender mejor el papel que juegan en el ecosistema como depredadores. UN esfuerzo de conservación que estudia y cataloga a los depredadores en el Mara tiene más de 100 tarjetas de identificación de guepardo, un sistema utilizado para identificar y rastrear a cada animal usando una foto y un código, que sirve como un paso importante en la conservación de esta especie menguante. El Cheetah Conservation Fund estima que hoy viven menos de 7.100 guepardos.

Un guepardo rastreado es Selenkei, una guepardo hembra exitosa (es decir, madura y reproducida) que vino a Masai Mara desde el Serengeti y a menudo se la conoce como la reina de Olare Motorogi. A partir de 2020, ella ha parido dos camadas en el Mara.

Guepardo con cachorro
Cheetah Cub

La primera camada de Selenkei consistió en cuatro cachorros: tres machos y una hembra. Los machos formaron su propia coalición, el término usado para un grupo de guepardos machos que a menudo son compañeros de camada y con frecuencia se unen para toda la vida. A los dos años, la edad típica para que los cachorros jóvenes salgan de casa, la hembra de esa camada comenzó a formar su propia familia.

Para su segunda camada, Selenkei viajó a la vecina Naboisho Conservancy en el otoño de 2019 y dio a luz a otros cuatro cachorros. Mientras estaba allí, un cachorro murió antes de que Selenkei pudiera cruzar a Olare Motorogi.

En algún momento de octubre, Selenkei persiguió a un impala por la Conservación Olare Orok, dejando a sus cachorros ocultos (o eso creía) del otro lado mientras cazaba. Cuando regresó y los llamó, solo había dos. Tanto Levi como Duncan están de acuerdo en que fueron hienas o un orgullo cercano de leones lo que persiguió y finalmente mató al tercero.

"Debido a que los guepardos comparten el mismo hábitat con todos los carnívoros como leones, hienas y leopardos, los leones podrían [haber tenido] un encuentro nocturno con el cachorro de Selenkei y matarlos, no para comer, sino para reducir la competencia". —Levi Cheriyot

Una vida de independencia

Los guías le dirán que el más difícil de ver para los grandes felinos en el safari es el leopardo. Con hermosos abrigos y una extraña habilidad para mezclarse con su entorno, los visitantes con frecuencia ven a estos felinos nocturnos en un árbol en lugar de en el suelo. Las garras retráctiles afiladas y las patas traseras fuertes permiten a los leopardos trepar rápidamente a los árboles para evitar a otros depredadores (como leones o hienas) o alzar mata a los carroñeros por encima (y fuera del alcance de ellos). Con un promedio de vida de 12-17 años, los leopardos son considerados como vulnerables por el UICN Las mayores amenazas para la especie son los conflictos entre humanos y vida silvestre (caza y fragmentación del hábitat).

Leopard Cub 2
Leopardo Femenino

Tito es el leopardo residente dentro de Olare Motorogi y, como los guepardos, las leopardos hembra viven independientemente de los machos y solo cruzan los límites de otros leopardos para aparearse. Tito ha parido dos camadas, ambas con un hombre errante llamado Yellow.

Su primera camada, nacida en 2016, fue un exitoso par de cachorros, un macho y una hembra, que se mudaron de la región alrededor de los dos años de edad. En el otoño de 2019, Tito dio a luz a su segunda camada de tres cachorros, pero uno fue asesinado por búfalos y el otro por leones justo afuera de una tienda de invitados en Un buen lugar.

“Mi gato favorito es el esquivo leopardo; Tito tiene un hermoso abrigo y ojos. Desearía que la gente pudiera tener la pasión de aprender sobre la historia progresiva de los gatos y sus dinastías. Al aprender la historia y las diversas familias a medida que cambian con el tiempo, creamos un amor incomparable por la vida silvestre ". —Duncan Lenjirr

Un safari africano promete muchas cosas, una apreciación de la vida silvestre en la cima, pero los avistamientos específicos de animales nunca están garantizados. En cambio, los guías enfatizan la biodiversidad del paisaje general donde cada animal juega un papel en lo que hace que el círculo de la vida en el Mara sea tan especial.

Sin embargo, ver fotos de los grandes felinos más pequeños de Masai Mara es "awww", y verlos interactuar con sus madres y familiares en la naturaleza es una experiencia única que no se puede perder. Debido a la densidad de grandes felinos de Mara, la anticipación de lo que se puede ver (un cachorro, una matanza o actividades de apareamiento) es palpable en cada recorrido del juego y observar animales interactuando dentro de su hábitat natural, una vista con una fecha de vencimiento en el La tasa actual de peligro es conmovedora.

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