Los Cayos y Atolones

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Imagínese regresar a la costa después de un día de buceo con esnórquel, la proa blanca de su bote apuntando hacia las nubes ondulantes, la base del cielo oscureciéndose hasta un color lila profundo, rociado del agua verde como lluvia cálida. A la izquierda, los edificios color pastel de San Pedro se apiñan entre las palmeras como un detalle de un lienzo de Paul Klee. A la derecha, el oleaje rompe en una veta blanca a lo largo del arrecife.

Puede experimentar tales aventuras en la costa de Belice, donde más de 400 cayos salpican el Mar Caribe como signos de puntuación en una oración larga y líquida. Un cayo, a veces escrito "cay" pero en cualquier caso pronunciado "clave", es simplemente una isla. Puede ser una pequeña lengua de arena, una red acuosa enmarañada de manglares o, como en el caso de Ambergris Caye, una isla de 41 kilómetros de largo aproximadamente la mitad del tamaño de Barbados. (Ambergris se pronuncia localmente Am-BUR-griss.)

Además de ser la isla más grande de Belice, Ambergris Caye es también el principal destino de visitantes de Belice. Aproximadamente la mitad de todos los visitantes de Belice hacen al menos una parada en Ambergris, y muchos visitan solo esta isla.

Es fácil llegar a Ambergris Caye desde la ciudad de Belice en taxi acuático o en un vuelo de cercanías rápido. Tiene la mayor concentración de hoteles, desde los más económicos hasta los ultradeluxe, y la mayoría (y algunos de los mejores) restaurantes de Belice. Aunque las playas de la isla pueden no compararse con las arenas clásicamente hermosas de Yucatán o el principal Caribe, Ambergris tiene millas y millas de playa en el lado este o caribeño, y la increíble barrera de coral de Belice está a solo unos cientos de metros de la costa.

San Pedro, la única ciudad real en Ambergris Caye y que está creciendo en renombre, es un lugar paradójico. Es en su mayoría relajado y de poca altura, pero el tráfico aumenta todos los días. Es tradicionalmente un pueblo de pescadores, pero ahora tiene complejos turísticos con columnas iónicas y arenas peinadas. El ron es barato, pero una ensalada de tacos puede costar 19 dólares. Y una choza con techo de zinc se encuentra a dos puertas de un palacio de terracota. Estas yuxtaposiciones son las que hacen de San Pedro un producto complicado de la economía moderna; sin embargo, sigue siendo un destino encantador. A pesar del crecimiento del turismo, la mayoría de los San Pedranos son auténticamente amigables y acogedores con los visitantes. La mayoría de las calles principales tienen adoquines de hormigón, pero las calles laterales son de arena compacta. Los carritos de golf siguen siendo el vehículo predominante, aunque la cantidad de automóviles en la isla sigue aumentando, y el tráfico en las calles estrechas del centro de la ciudad puede ser peligroso para los peatones.

Desde que se completó la pavimentación de su única carretera, o "camino para carritos de golf" en 2016, North Ambergris (sobre el puente Boca del Río) es más accesible y menos remoto que nunca. Un impulso celebrado en la infraestructura, la carretera significa que casi se puede escuchar a los desarrolladores gritar "¡Tierra, ho!" ya que visualizan el potencial del área. Actualmente, este tramo de 12 millas tiene algunos de los resorts más glamorosos del país.

Caye Caulker es la isla hermana de Ambergris Caye: más pequeña, menos desarrollada y mucho más barata. Calafate, cuyo nombre deriva de la palabra española para coco plum, hicaco, tiene el tipo de encanto caribeño discreto, de calle arenosa y sin prisas que algunos viajeros pagan miles de dólares para experimentar. Aquí se puede conseguir casi por cacahuetes. A menos de 10 millas (16 km) —unos 30 minutos en bote— desde San Pedro, Caye Caulker, a veces llamado Caye Corker, definitivamente vale la pena una visita de un día y, en nuestra opinión, vale una semana.

La mayoría de los cayos de Belice se encuentran dentro de la barrera de coral, lo que les permitió desarrollarse sin ser molestados por las mareas y los vientos que de otro modo los habrían arrastrado. La gran mayoría de ellos están deshabitados excepto por pelícanos, piqueros de patas marrones y rojas, y algunas criaturas curiosamente llamadas deseos de voluntad (una especie de iguana). Los nombres de las islas son evocadores ya menudo divertidos: Wee Caye, Laughing Bird Caye y, ¿por qué preguntar por qué? Bread and Butter Caye. Los nombres pueden sugerir la compañía que debe esperar: Mosquito Caye, Sandfly Caye y Crawl Caye, que supuestamente está infestado de boa constrictora. Varios, como Cockney Range o Baker's Rendezvous, simplemente expresan el capricho o la nostalgia de los primeros colonos británicos.

Algunos cayos tienen una población de una o dos docenas, pero también tienen exclusivas villas y glamorosos resorts. Cayo Espanto y Caye Chapel están programados para los desarrollos Four Seasons, entre las primeras cadenas hoteleras en Belice.

Más lejos en el mar, entre 30 y 45 millas (48 y 74 km) de la costa, se encuentran los atolones de Belice, Glovers (o Glover's), Lighthouse y Turneffe, increíblemente hermosos cuando se ven desde el aire. Solo hay cuatro verdaderos atolones al estilo del Pacífico en las Américas, y Belice tiene tres (el cuarto es Chinchorro, frente a México). En su centro, el agua es de color verde menta: el fondo de arena blanca refleja la luz hacia arriba y está salpicado de manchas de manglar y sedimentos de color óxido. Alrededor de la franja del atolón, el oleaje rompe en un círculo blanco antes de que el color cambie abruptamente a ultramar a medida que el agua desciende a 3.000 pies.

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